Eerste malariavaccin bereikt mijlpaal van 1 miljoen dosis – hoewel het zijn tekortkomingen heeft

Eerder deze week, dr. Kwaku Poku Asante van Ghana kreeg het telefoontje waar hij consequent tegen opziet. Het was de school van zijn zoon. Zijn kind had koorts. “Ik weet niet zeker of het malaria is”, zegt hij, “maar ik maak me zorgen.”

Asante’s zoon is 14, dus hij behoort niet tot de risicogroep van kinderen van 5 jaar en jonger. Toch zijn ouders in een groot deel van Afrika doodsbang voor de koorts van een kind, wat op malaria kan wijzen.

De ziekte bepaalt ook een groot deel van het professionele leven van Asante, als directeur van het Kintampo Health Research Center. “Ik heb vele, vele, vele, vele kinderen in het ziekenhuis gezien”, zegt hij. “Soms [they] komen stuiptrekkend binnen. Soms komen ze binnen met ernstige bloedarmoede. Soms komen ze met braken.”

En soms sterven deze kinderen. In 2020 is de Wereldgezondheidsorganisatie telde bijna een kwart miljard gevallen van malaria bij kinderen en volwassenen, voornamelijk in Afrika, resulterend in 627.000 doden. Jarenlang waren de beste beschermende maatregelen preventieve maatregelen – met insecticide behandelde muskietennetten, antimalariapillen, ‘s nachts ramen sluiten en het leefgebied van muggen verminderen.

“Met al deze interventies kwam er een tijd dat we een plateau bereikten”, zegt hij dr. Rose Jalang’o die werkt met het National Vaccines and Immunization Program van het ministerie van Volksgezondheid in Kenia. “Op dat moment hadden we nieuwe hulpmiddelen nodig om de last van malaria verder te verminderen.”

Zo’n nieuw hulpmiddel kwam afgelopen herfst op de markt toen de WHO toestemming gaf voor de introductie van een malariavaccin – het eerste ooit tegen een parasitaire ziekte – in Ghana, Kenia en Malawi. En nu heeft het een mijlpaal bereikt – 1 miljoen kinderen hebben vanaf april ten minste één dosis gekregen.

De timing van de lancering van het vaccin is cruciaal. Tijdens de pandemie zag de door muggen overgedragen ziekte een toename van het aantal gevallen en sterfgevallen.

“Wauw, dit is een totale game changer”, zegt Jalang’o, die coördineert Kenia’s malariavaccinatie-inspanningen.

Het vaccin heeft lang op zich laten wachten. Het heeft meer dan 30 jaar geduurd om zich te ontwikkelen, deels omdat “de malariaparasiet zo complex is”, zegt Dr. Mary Hamel, die het malariavaccinteam van de WHO leidt. De ongeveer 5.000 genen (vergeleken met slechts ongeveer 30 voor SARS-CoV-2) hebben het mogelijk gemaakt ons immuunsysteem te ontwijken door middel van een verscheidenheid aan aanpassingen. Het vaccin combineert een immuunstimulans en een eiwit dat “het buitenste membraan van de eerste fase van de malariaparasiet, de sporozoiet genaamd, volledig bedekt”, legt Hamel uit.

Er zijn zorgen over de effectiviteit van het nieuwe vaccin – en het veeleisende schema. Het vereist 3 of 4 doses op de leeftijd van 2 – een uitdaging voor ouders. Bovendien vermindert het vaccin het aantal ziekenhuisopnames van ernstige malaria slechts met 30%, en er is een grote foutmarge op dat cijfer. Met drie doses kan de werkzaamheid afnemen, hoewel kinderen op een kwetsbare leeftijd een zekere mate van bescherming krijgen.

Maar dat voordeel kan worden uitgebreid. Een vierde dosis, zegt Hamel, verlengt de bescherming tot 3 1/2 of zelfs 4 jaar. Bovendien biedt vaccinatie vóór het seizoen van hoge malaria-overdracht die extra bescherming op een cruciaal moment.

“Het hebben van een malariavaccin heeft het potentieel om het aantal sterfgevallen als gevolg van malaria te verminderen, dus ik denk dat het echt een groot probleem is”, zegt Jalang’o. Ze zegt dat leden van de gemeenschap haar hebben verteld dat hun kinderen minder malaria krijgen: “Een moeder vertelt je bijvoorbeeld dat een kind dat is gevaccineerd slechts 1 of 2 malaria-episodes per jaar heeft, vergeleken met 4 of 5 gevallen in de Verleden. ”

“Weet je, het is niet perfect”, zegt hij Dyann Wirth, een geneticus aan de Harvard TH Chan School of Public Health. “Zou ik een vaccin willen dat 100% effectief is en gemakkelijk in één dosis kan worden gegeven? Absoluut. Maar dat is niet de realiteit.” Wir is voorzitter van een onafhankelijke malaria-adviesgroep bij de WHO en merkt op: “Het vaccin biedt enige bescherming. Ik denk dat het niet te rechtvaardigen is om het niet te gebruiken. Het is belangrijk dat het beschikbaar is voor de bevolking die hiervan kan profiteren.”

Bovendien zeggen gezondheidswerkers ter plaatse dat dit vaccin niet bedoeld is om andere maatregelen zoals muskietennetten te vervangen. Het is nog een beschermingslaag.

En met andere vaccins en preventieve behandelingen in de maak, heeft Dr. Asante is optimistisch. “Op dit moment”, zegt hij, “als er een vaccin is, kunnen we het in de loop van de tijd alleen maar verbeteren.”

Copyright 2022 NPR. Ga voor meer informatie naar https://www.npr.org.

Leave a Comment