Monkeypox könnte ein neues Becken im Tierreich eröffnen

Elf Tage, nachdem sie von einem ihrer Hunde in der Prärie gebissen worden war, erkrankte ein dreijähriges Mädchen in Wisconsin im Mai 2003 als erste Person außerhalb Afrikas an Affenpocken. Zwei Monate später ihre Eltern und 69 weitere Menschen in den Vereinigten Staaten Staaten hatten Fälle einer solchen Infektion vermutet oder bestätigt. Das Affenpockenvirus ist in Teilen Afrikas endemisch, und aus Ghana importierte Frettchen scheinen in Gefangenschaft gehaltene Präriehunde aus Nordamerika infiziert zu haben, als ein texanischer Tierhändler sie zusammen unterbrachte.

Damals wurde der Erreger schnell gestoppt. Anders sieht es beim aktuellen Ausbruch aus. Es betrifft mehr Menschen außerhalb Afrikas als je zuvor – mehr als 2.600 Fälle auf mehreren Kontinenten, viele davon Männer, die Sex mit Männern haben. Das Ausmaß des Ausbruchs bietet auch eine Chance, die Forscher befürchten: Das Affenpockenvirus könnte sich dauerhaft in Wildtieren außerhalb Afrikas etablieren und ein Reservoir schaffen, das zu häufigeren Ausbrüchen beim Menschen führen könnte.

Außerhalb Afrikas ist derzeit kein Reservoirtier bekannt. Aber der Ausbruch 2003 war schon eine enge Angelegenheit – vor allem, weil fast 300 Tiere aus Ghana und ausgesetzte Präriehunde nie gefunden wurden. „Wir haben übersehen, dass Affenpocken ihren Ursprung in der nordamerikanischen Tierwelt haben“, sagte Anne Rimoen, eine Epidemiologin an der University of California in Los Angeles, die die Krankheit in der Demokratischen Republik Kongo untersucht hat.

Wildtierstudien in Wisconsin und Illinois haben jedoch nie das Affenpockenvirus entdeckt, noch hat eine infizierte Person die Krankheit auf andere Menschen übertragen, und die Besorgnis über diesen seltsamen Ausbruch ist längst vorbei. Wird die Welt dieses Mal Glück haben?

Riesenameisen, Orang-Utans und Schimpansen erkrankten 1964 in einem Zoo in Rotterdam

Viren springen oft zwischen Menschen und anderen Spezies hin und her. Obwohl allgemein angenommen wird, dass das SARS-CoV-2-Virus über einen anderen Wirt von einer Fledermaus auf den Menschen übergesprungen ist, haben Menschen auch Weißwedelhirsche, Nerze, Katzen und Hunde mit dem Coronavirus in „umgekehrter Zoonose“ infiziert. In einer in Ohio durchgeführten Studie wurden bei mehr als einem Drittel der 360 untersuchten Wildtiere Antikörper gegen das SARS-CoV-2-Virus gefunden. Und als Menschen in vergangenen Jahrhunderten Pest und Gelbfieber auf neue Kontinente brachten, bildeten diese Erreger Reservoire in einheimischen Nagetieren oder Affen, die später wieder Menschen infizierten.

Virologie: Farbelektronenmikroskopische Aufnahme des Affenpockenvirus.

Farbelektronenmikroskopische Aufnahme des Affenpockenvirus.

(Foto: Andrea Manel / dpa)

Mit der Ausbreitung der Affenpocken auf der ganzen Welt hat das Virus eine beispiellose Gelegenheit, sich in nicht-afrikanischen Tierarten zu etablieren. Von dort aus könnte der Erreger auf den Menschen zurückkehren und hätte immer mehr Möglichkeiten, neue, möglicherweise gefährlichere Varianten zu entwickeln. „Reservate von Affenpocken in Wildtieren außerhalb Afrikas sind ein beängstigendes Szenario“, sagte Bertram Jacobs, Virologe an der Arizona State University in Tempe.

Beamte des öffentlichen Gesundheitswesens in vielen Ländern haben Menschen mit Affenpocken-Schädlingen geraten, den Kontakt mit ihren Haustieren zu vermeiden. Etwa 80 Prozent der Fälle sind bisher in Europa aufgetreten, und die Europäische Behörde für Lebensmittelsicherheit sagte, dass bis zum 24. Mai keine Haustiere oder Wildtiere infiziert worden seien. Die Agentur fügte jedoch hinzu, dass „eine enge Zusammenarbeit zwischen Menschen und Tierärzten erforderlich ist, um anfällige Haustiere zu behandeln und die Übertragung von Krankheiten auf Wildtiere zu verhindern“.

Die Möglichkeit, dass Menschen, die mit Affenpocken infiziert sind, das Virus auf Wildtiere außerhalb Afrikas übertragen, ist „äußerst besorgniserregend“, sagt William Karish, Tierarzt bei der EcoHealth Alliance. Im Moment, sagte Karish, ist die Chance aufgrund der begrenzten Anzahl menschlicher Fälle noch gering. Besonders besorgniserregend ist jedoch die Haltung von Frettchen als Heimtier sowie die große Zahl wilder Frettchen, die häufig Müll wegräumen und sich durch kontaminierten Müll infizieren können.

Das afrikanische Reservoir für das Affenpockenvirus wurde noch nicht genau identifiziert. Bisher wurde das Virus in Afrika nur bei sechs wild gefangenen Tieren nachgewiesen: drei Seileichhörnchen, einer gambischen Ratte, einer Spitzmaus und einem erhitzten Mangabee-Affen. Antikörper gegen das Affenpockenvirus werden am häufigsten in afrikanischen Eichhörnchen gefunden. „Wir wissen immer noch nicht viel über das aktuelle Reservoir außer den Nagetieren“, sagt Grant McFadden, ein Pockenvirusforscher an der Arizona State University.

“Pockenviren stehen im Allgemeinen auf und kämpfen.”

Es ist jedoch klar, dass Affenpocken auch viele andere Tierarten sowohl in freier Wildbahn als auch in Gefangenschaft infizieren können. Ein Ausbruch im Jahr 1964 in einem Zoo in Rotterdam tötete Riesenameisen, Orang-Utans, Gorillas, Schimpansen, Gibbons und Krallenaffen. Die Forscher infizierten absichtlich Versuchstiere wie Kaninchen, Hamster, Meerschweinchen und Hühner.

Bei vielen Viren bestimmen Oberflächenproteine, die an Rezeptoren in Wirtszellen binden können, welche Tiere der Erreger infizieren kann; Beispielsweise bindet das Spike-Protein von SARS-CoV-2 an das ACE2-Protein, das in einer Vielzahl von Zellen bei Menschen, Nerzen, Katzen und vielen anderen Arten vorkommt. Pockenviren scheinen jedoch keine spezifischen Wirtsrezeptoren zu benötigen, was es vielen von ihnen ermöglicht, ein breites Spektrum von Säugetierzellen zu infizieren. David Evans, ein Pockenvirus-Forscher an der University of Alberta in Edmonton, stellt fest, dass der Impfstoff, das Pocken-Vaccinia-Virus, sowohl Fruchtfliegen als auch Kühe und Menschen infizieren kann.

Die Fähigkeit des Pockenvirus, in einer infizierten Zelle zu wachsen und schließlich in einer Spezies zu überleben, um ein Reservoir zu bilden, hängt jedoch davon ab, wie gut es die Immunangriffe des Wirts abwehren kann. Im Vergleich zu anderen Krankheitserregern enthalten Pocken viele Gene – etwa 200 – und etwa die Hälfte davon untergräbt die Immunantwort des Wirts. “Es verbirgt einige Viren und vermeidet den direkten Kontakt mit dem Immunsystem”, sagt McFadden. “Pockenviren stehen im Allgemeinen auf und kämpfen.”

Variola, das Pockenvirus, scheint viele dieser Gene verloren zu haben, die das Immunsystem beeinflussen. Es lebt nur im Menschen und hat kein Reservoir in Tieren, weshalb die weltweite Impfkampagne ausgelöscht wurde. Monkeypox ist eindeutig promiskuitiver. Es ist jedoch noch nicht bekannt, ob sie in der Lage sind, Reservoire in nicht-afrikanischen Wildtieren zu bilden. „Eines der Probleme ist das mangelnde Interesse“, sagt Lisa Hensley, eine Mikrobiologin beim USDA, die 2001 in einem Labor der US-Armee mit der Erforschung von Affenpocken begann.

Hensley, der fast ein Jahrzehnt lang Affenpocken am US-amerikanischen National Institute of Allergy and Infectious Diseases (NIAID) erforschte und mit Anne Remoen zusammenarbeitete, fordert die Menschen auf, wachsam zu bleiben und zu beobachten, wie sich das Virus verhält und was es als nächstes tun könnte. „Wir sind uns bewusst, dass dies eine besorgniserregende Krankheit ist und dass wir nicht so viel wissen, wie wir glauben zu wissen.“

Diese veröffentlichen Es ist ursprünglich in der Zeitschrift Science Wissenschaften Rücken, herausgegeben von AAAS. Deutsche Befreiung: cvei

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