Waarom het honkbal van MLB kritiek en argwaan trekt

Tijdelijke aanduiding terwijl artikelacties worden geladen

Gedurende een groot deel van het afgelopen half decennium is Major League Baseball overspoeld met nieuwe gegevens, die van invloed zijn op hoe het spel wordt gespeeld en uitgevoerd. Dit seizoen heeft die informatie de nadruk gelegd op het meest fundamentele uitrustingsstuk van de sport: de bal.

Van de productie tot de functionaliteit, de bal is zowel oorzaak als symptoom gebleken van een historisch langzame offensieve start van het seizoen, wat heeft geleid tot beschuldigingen en complottheorieën. Gedurende de eerste maand van het seizoen hebben Major League-hitters een gecombineerd slaggemiddelde van 0,233, het laagste sinds 1968, en een OPS van 0,629, de laagste sinds 1981. Hitters schudden hun hoofd terwijl ze tijdens het slaan hoge ballen voor de muur zien vallen oefening. Werpers mopperen over hun onvermogen om griep te krijgen – sommige meer in het openbaar dan andere.

“Ik aarzel om te zeggen dat het een groot probleem is, want als iedereen ermee te maken krijgt, heb je zoiets van, nou ja, iedereen zit op hetzelfde niveau om ermee om te gaan”, zei veteraan reliever Collin McHugh. “Maar ik zou graag niet elke worp moeten zien hoe de bal aanvoelt, beslissen of ik het veld kan gooien dat ik ermee wil gooien, of ik moet proberen een nieuwe bal te krijgen.”

Generaties van grote leaguers hebben gespeeld met honkballen die met de hand zijn genaaid met leer dat een product is van zijn eigen specifieke omgeving. De honkballen zijn nooit identiek geweest. Maar dankzij de wijdverbreide beschikbaarheid van spinsnelheid, uitgangssnelheid en balvluchtgegevens, weet deze generatie grote spelers precies hoeveel deze inconsistenties de prestaties beïnvloeden.

Als de naden lager zijn dan normaal en een werper breekt een curveball af met een iets lagere spinsnelheid dan gemiddeld en die curveball wordt geraakt, was het dan de werper? Of was het de bal? Hoeveel moet van een werper worden verwacht dat hij zich aanpast aan de bal in plaats van eromheen te werken?

En als kleine veranderingen in het honkbal de prestaties kunnen beïnvloeden, en MLB in staat is om kleine veranderingen in het honkbal onder controle te houden … nou, wat ooit voelde als een gril – zoals verschillende afmetingen van het ene park tot het andere of de voorkeuren van scheidsrechters – begint te veranderen voel me een beestje. Spelers hebben alles in de strijd gegooid, van het veranderen van ballen in de competitie om de inkomsten van vrije spelers te verlagen tot de competitie die ze uitperst omwille van spannendere wedstrijden op nationale televisie, alle beschuldigingen die de competitie-functionarissen ontkennen.

Maar verschillende ervaren werpers zeggen dat hoewel fastballs omhoog glippen en vaak deze gesprekken beginnen, dit niet het meest voorkomende probleem is dat voortkomt uit een inconsistente grip. Ze beweren dat iets hogere naden of een iets krijtachtiger oppervlak hen dwingt om aanpassingen te maken die hitters niet hoeven te doen.

In de eerste maand van het seizoen reisde 10,3 procent van de flyballs voor homeruns, het laagste percentage sinds 2014. En terwijl een verkorte voorjaarstraining het aantal slagmensen beperkte aan timing en uitgebreide roosters in april betekende meer slagbeurten tegen verse relievers, dat kleine witte bolletje met de rode naden blijft centraal staan ​​in het debat.

Joey Votto heeft jarenlang geprobeerd een elite te worden. Dit seizoen werd hij ineens ook Very Online.

Dit soort praat werd gefluisterd in de jaren nadat MLB zijn ballenfabrikant Rawlings kocht, in 2018. Het werd luider toen het aantal homeruns piekte in 2019, en nogmaals toen MLB bevestigde dat het vóór het seizoen 2021 wijzigingen had aangebracht in het honkbal. toen toegelaten het had twee verschillende ballen gebruikt vanwege productieproblemen veroorzaakt door de pandemie.

Die problemen zijn nu opgelost, volgens een ligafunctionaris die om anonimiteit verzocht om openhartig te spreken over de inspanningen van de liga. Die functionaris legde uit dat de competitie het honkbal vóór het seizoen 2021 herwerkte, zodat het een lagere en meer consistente restitutiecoëfficiënt, of COR, zou hebben. De COR verwijst naar de hoeveelheid energie die verloren gaat bij een impact. Hoe hoger de COR, hoe stuiteriger de bal.

En hoewel de honkballen die de competitie in 2019 en 2020 gebruikte een COR hadden die binnen het bereik viel dat in het regelboek was gespecificeerd, hadden ze een gemiddeld aantal aan de bovenkant. In 2018 eindigde 12,7 procent van de flyballs als homeruns. In 2019 was dat percentage gegroeid tot 15,3 procent.

De Orioles, die nog steeds in opbouw zijn, denken dat ze kunnen winnen zonder geld uit te geven

Naast het meten van COR, Alan Nathan, een natuurkundige van de Universiteit van Illinois die MLB eerder adviseerde over honkballen, bestudeerde luchtweerstand – de kracht die werkt tegengesteld aan de vlucht van de bal, veroorzaakt door de manier waarop lucht langs de naden en het oppervlak beweegt. Nathan studeerde homeruns hit tussen 18 april en 22 april en concludeerde dat het honkbal van 2022 tijdens de vlucht meer weerstand ondervindt dan in april 2021, in 2019 of 2018. De ballen zijn dit seizoen niet alleen minder veerkrachtig, maar ook minder aerodynamisch.

Maar MLB-functionarissen houden vol dat consistentie, meer dan enige hardnekkige manipulatie van de resultaten op het veld, de afgelopen jaren de kern is geweest van beslissingen over de bal.

Vóór dit seizoen stelde de homeruncommissie van MLB voor om humidors – in principe klimaatgestuurde kasten – te installeren in alle 30 parken. Het doel was om niet alleen de manier waarop het honkbal reisde te standaardiseren, maar ook de plakkerigheid die werpers voelden terwijl ze het vasthielden. De competitie verplichtte 29 van de 30 teams om humidors in hun stadions te installeren en ze elk in te stellen op 57 procent luchtvochtigheid en 70 graden. De uitzondering was in Colorado, vanwege de hoogte.

Elke humidor bevat ongeveer 2.400 honkballen, opgeslagen in dozen met de datums waarop elk op de plank was geplaatst. Ballen moeten daar twee weken blijven voordat ze kunnen worden gebruikt om te spelen.

Maar zelfs consistente opslag kan andere variabelen niet uitstellen, en tot nu toe hebben de humidors een iets nattere honkbal gecreëerd die niet zo ver reist. Hoe vochtiger het honkbal ten opzichte van de lucht waardoor het reist, hoe korter de vlucht zal zijn. Vroeg in het seizoen, als het koud is en de lucht in het hele land relatief droog is, wordt er minder gevlogen dan in voorgaande jaren.

League-functionarissen zeggen dat ze verwachtten dat de balvlucht vroeg in het seizoen zou dalen, maar dat ze ook een verandering verwachten naarmate het weer warmer wordt en de lucht vochtiger wordt.

Tegen de achtergrond van een mogelijke verkoop van Nats, worden Lerners geconfronteerd met een onzekere vastgoedmarkt

Meredith Wills, die is gepromoveerd in astrofysica en al jaren de ballen van MLB bestudeert, zei dat ze er niet zeker van is dat vochtigere nachten wat lijkt op een zeer dode bal, zal herstellen tot een gemiddelde vlucht. Ze zei dat ze denkt dat de wijzigingen in de competitie die aan de bal zijn aangebracht met de bedoeling om meer consistentie in de COR te creëren, mogelijk inconsistentie op andere gebieden hebben veroorzaakt.

“Ik vermoed dat wat we zouden kunnen zien met deze dode bal en de bal van 2019 en alle dingen die zijn gebeurd sinds MLB Rawlings kocht, dit is”, zei Wills. “Een van de beste manieren om iets kapot te maken, is proberen iets te repareren dat in het begin niet kapot was.”

Werpers lijken ondertussen lang niet zo bezorgd te zijn over hoe ver de bal zal vliegen in april versus juni. Hun definitie van een consistent honkbal is er een waarop ze een consistente grip kunnen krijgen, met naden op voorspelbare hoogtes en gelijkmatig aangebrachte modder.

Grip staat sinds de competitie in de spotlight afgelopen zomer hard opgetreden tegen het gebruik van plakkerige stoffen, waardoor spelers beperkt werden tot het gebruik van een nu gestandaardiseerde Hondurese hars en hun eigen zweet. Terwijl werpers het erover eens zijn dat sommige van hun collega’s gewoon te ver waren gegaan met kleverige stoffen, uiten veel werpers hun frustratie over het gebrek aan tack nu op het oppervlak van honkballen.

Nadat hij zijn teamgenoten in de eerste paar weken van het seizoen 19 keer had zien raken door dwalende worpen, gaf Mets-starter Chris Bassitt MLB de schuld van wat hij “gladde” honkballen noemde, wat suggereert dat werpers, zonder een soort plakkerige substantie, honkballen niet veilig kunnen vastgrijpen met hars alleen. Bassitt, die momenteel een ERA van 2.61 heeft met de beste strikeout-to-walk-ratio van zijn carrière, lijkt dat probleem prima te overwinnen. Leaguewide, hit-by-pitch nummers daalden tijdens de eerste 25 wedstrijden van het seizoen.

Maar de kwestie van consistentie staat op verschillende manieren centraal voor werpers. Sommige werpers hebben last van het feit dat ze die aanpassingen meer moeten maken dan andere. Veteraan Baltimore Orioles-starter Jordan Lyles legde uit dat zijn doel volledig verandert op basis van de manier waarop de bal in zijn handen voelt. Als hij een curveball wil gooien, maar de naden voelen laag aan of de bal voelt glad aan, dan mikt hij veel lager.

“Als je het als een normale curveball gooit, glijdt het weg en gaat het hoger”, zei Lyles. “Soms heb je minder vertrouwen in je breekballen en leun je op fastballs. Dus hitters zullen zich geen zorgen meer maken over het breken van ballen en gewoon op de fastball gaan zitten omdat ze weten dat een man niet weet waar de brekende bal heen gaat.”

Aanpassingen maken deel uit van het spel voor werpers, en zijn dat altijd geweest. Maar wat ze willen, zeggen hij en anderen, is dat ze minder moeten maken.

“Stoppen is het moeilijkste wat er is in de sport. Geen vraag, ‘zei McHugh. “Maar het voelt voor mij ouderwets aan. Hebben we hier bijvoorbeeld geen betere oplossing voor?

“Wat als ze hitters gewoon vertelden dat je geen slaghandschoenen meer mag gebruiken. Ze zouden zeggen, wat bedoel je?”

MLB stelt dat, in tegenstelling tot kleverige stoffen, slaghandschoenen in de eerste plaats nooit tegen de regels waren. Maar de competitie probeert hoe dan ook de gripvraag aan te pakken.

Meerdere werpers suggereerden een meer gestandaardiseerd proces om de ballen voor gebruik met modder te wrijven, en MLB is schijnbaar gevlucht om die suggestie te omarmen: in plaats van het proces een paar dagen van tevoren te moeten voltooien, moeten de honkballen nu de dag van het spel.

Evenzo test de sport een vooraf geslagen bal in de Texas League, de tweede recente poging tot een prototype om werpers halverwege te helpen ontmoeten. Als die bal goed wordt beoordeeld en grote spelers besluiten dat ze hem ook leuk vinden, kan hij al in 2023 aankomen, maar voorgespijkerde ballen introduceren ook nieuwe variabelen.

Het veranderen van het oppervlak van het honkbal kan zijn vlucht veranderen. En zelfs als dat niet het geval is, betekenen met de hand gestikte ballen handgestikte naden: het optimaliseren van de consistentie betekent nooit volledige uniformiteit. Maar in het tijdperk van datagedreven honkbal is het doel altijd een centimeter dichter bij perfectie, zelfs in een sport die dit zo zelden toelaat.

Neil Greenberg heeft bijgedragen aan dit rapport.

Leave a Comment